Lancement du télescope Webb de la NASA pour voir les premières galaxies et les mondes lointains

Le télescope spatial James Webb de la NASA a été lancé le 25 décembre à 7 h 20 HNE sur une fusée Ariane 5 depuis le port spatial européen en Guyane française, sur la côte nord-est de l’Amérique du Sud.

Un effort conjoint avec l’ESA (Agence spatiale européenne) et l’Agence spatiale canadienne, l’observatoire Webb est la mission phare révolutionnaire de la NASA pour rechercher la lumière des premières galaxies de l’univers primitif et pour explorer notre propre système solaire, ainsi que des planètes en orbite autour d’autres étoiles, appelées exoplanètes. 

Le télescope spatial James Webb de la NASA a été lancé le 25 décembre à 7 h 20 HNE sur une fusée Ariane 5 depuis le port spatial européen en Guyane française, sur la côte nord-est de l'Amérique du Sud.

Le télescope spatial James Webb de la NASA a été lancé le 25 décembre à 7 h 20 HNE sur une fusée Ariane 5 depuis le port spatial européen en Guyane française, sur la côte nord-est de l’Amérique du Sud. Webb, un partenariat avec l’Agence spatiale européenne et l’Agence spatiale canadienne, explorera chaque phase de l’histoire cosmique – de l’intérieur de notre système solaire aux galaxies observables les plus éloignées de l’univers primitif. (Crédits : NASA/Bill Ingalls)

« Le télescope spatial James Webb représente l’ambition que la NASA et nos partenaires maintiennent pour nous propulser vers l’avenir », a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson. « La promesse de Webb n’est pas ce que nous savons que nous allons découvrir ; c’est ce que nous ne comprenons pas encore ou ne pouvons pas encore comprendre à propos de notre univers. J’ai hâte de voir ce qu’il révèle !

Les équipes au sol ont commencé à recevoir des données de télémétrie de Webb environ cinq minutes après le lancement. La fusée Arianespace Ariane 5 a fonctionné comme prévu, se séparant de l’observatoire après 27 minutes de vol. L’observatoire a été libéré à une altitude d’environ 870 miles (1 400 kilomètres). Environ 30 minutes après le lancement, Webb a déployé son panneau solaire et les responsables de la mission ont confirmé que le panneau solaire alimentait l’observatoire. Après le déploiement des panneaux solaires, les opérateurs de la mission établiront une liaison de communication avec l’observatoire via la station au sol de Malindi au Kenya, et le contrôle au sol du Space Telescope Science Institute de Baltimore enverra les premières commandes au vaisseau spatial.

Les ingénieurs et les contrôleurs au sol effectueront le premier des trois brûlages de correction à mi-parcours environ 12 heures et 30 minutes après le lancement, tirant les propulseurs de Webb pour manœuvrer le vaisseau spatial sur une trajectoire optimale vers sa destination en orbite à environ 1 million de kilomètres de la Terre.

« Je tiens à féliciter l’équipe pour cette réalisation incroyable – le lancement de Webb marque un moment important non seulement pour la NASA, mais pour des milliers de personnes dans le monde qui ont consacré leur temps et leur talent à cette mission au fil des ans », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction de la mission scientifique au siège de la NASA à Washington. « La promesse scientifique de Webb est maintenant plus proche qu’elle ne l’a jamais été. Nous sommes au bord d’une période de découverte vraiment excitante, de choses que nous n’avons jamais vues ou imaginées auparavant.

L’observatoire des sciences spatiales le plus grand et le plus complexe au monde va maintenant commencer six mois de mise en service dans l’espace. A la fin de la mise en service, Webb livrera ses premières images. Webb transporte quatre instruments scientifiques de pointe avec des détecteurs infrarouges hautement sensibles d’une résolution sans précédent. Webb étudiera la lumière infrarouge des objets célestes avec une clarté beaucoup plus grande que jamais. La mission principale est le successeur scientifique des télescopes spatiaux emblématiques Hubble et Spitzer de la NASA, construits pour compléter et approfondir les découvertes scientifiques de ces missions et d’autres.

« Le lancement du télescope spatial Webb est un moment charnière – ce n’est que le début de la mission Webb », a déclaré Gregory L. Robinson, directeur du programme Webb au siège de la NASA. « Maintenant, nous allons regarder les 29 jours très attendus et critiques de Webb sur le bord . Lorsque le vaisseau spatial se déploiera dans l’espace, Webb subira la séquence de déploiement la plus difficile et la plus complexe jamais tentée dans l’espace. Une fois la mise en service terminée, nous verrons des images impressionnantes qui captiveront notre imagination. »

La technologie révolutionnaire du télescope explorera chaque phase de l’histoire cosmique – de l’intérieur de notre système solaire aux galaxies observables les plus éloignées de l’univers primitif, en passant par tout le reste. Webb révélera des découvertes nouvelles et inattendues et aidera l’humanité à comprendre les origines de l’univers et notre place dans celui-ci.

Le siège de la NASA supervise la mission de la direction de la mission scientifique de l’agence. Le Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, gère Webb pour l’agence et supervise les travaux sur la mission effectuée par le Space Telescope Science Institute, Northrop Grumman et d’autres partenaires de la mission. En plus de Goddard, plusieurs centres de la NASA ont contribué au projet, notamment le Johnson Space Center de l’agence à Houston, le Jet Propulsion Laboratory en Californie du Sud, le Marshall Space Flight Center à Huntsville, en Alabama, le Ames Research Center dans la Silicon Valley en Californie, et d’autres.

(André Bouchard: albp@sympatico.ca)

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